Tom Pryce, il meccanico del Galles

Da cosa nasce l'ambizione? O l'amore? Perché alcuni di noi non riescono ad essere soddisfatti della vita che ci è stata data? Perché alcuni anelano a molto di più? Tom Pryce voleva guidare auto, velocemente, e non poteva essere fermato dai pericoli di questo sport. Era sempre alla ricerca apparentemente impossibile di grandezza, ma non per colpa sua, ha perso la vita tentandoci.

Thomas Maldwyn Pryce è nato l'11 giugno 1949 nella cittadina di Ruthin, nel nord del Galles. Il padre di Tom aveva servito come mitragliere di coda su un aereo bombardiere durante la seconda guerra mondiale, dopo di che divenne un poliziotto locale, mentre la madre di Tom lavorava come infermiera. Tom è cresciuto come figlio unico, dato che suo fratello è morto alla giovane età di 3 anni. Inizialmente, Tom voleva diventare un pilota come suo padre, ma non ha raggiunto i voti necessari a scuola. Il suo interesse per le auto si accese all'età di 10 anni, quando prese un lavoro alla panetteria locale, guidando il furgone.


Pryce lasciò la scuola a 16 anni e prese un lavoro come meccanico di trattori, ma il suo obiettivo era quello di diventare un pilota di GP come il suo eroe d'infanzia Jim Clark. Quando Pryce compì 20 anni, si unì alla British Racing School. L'ex pilota Trevor Taylor gli insegnò a correre, prima a Mallory Park, poi a Brands Hatch.

Pryce si dimostrò un allievo veloce, e anche veloce in pista. Pryce lasciò il suo lavoro e la sua terra natia del Galles e si trasferì più vicino a Brands Hatch. Nel 1970, guidando la leggera ed economica Lotus 51, Pryce vinse una categoria appositamente istituita per gli allievi piloti, e nel 1971 Pryce corse sia in Formula Super Vee che in Formula F100, dominando quest'ultima con 8 vittorie su 20 gare.

Nel 1972 Pryce rimase in Formula Super Vee, vincendo il campionato. Pryce ha anche guidato in British F3, vincendo la sua gara di debutto a Brands Hatch. Bob King, il suo team manager ha dichiarato: "Hanno smontato la macchina dopo. Pensavano che avessimo un motore modificato, che fossimo sottopeso. Ma l'hanno smontata e hanno trovato tutto in regola e che Tom era solo estremamente veloce". Ma il resto della stagione di Pryce fu afflitto da problemi meccanici. Le cose andarono anche peggio in una sessione di prove a Monaco, quando la macchina di Pryce si fermò a Casino Square per l’ennesimo problema. Pryce uscì dalla macchina e stava controllando con il motore quando un altro pilota perse il controllo della sua auto e si schiantò contro Pryce, gettandolo contro una vetrina. Pryce se la cavò solo con una gamba rotta e tornò in macchina cinque settimane dopo, conquistando la pole position al suo ritorno. Finì la stagione al 9º posto.


Pryce gareggiò nella stagione 1973 di Formula Atlantic britannica. Era saldamente al comando del campionato dopo aver vinto le prime tre gare, ma abbandonò il campionato quando Ron Dennis lo avvicinò per correre per il suo prestigioso team di Formula 2. Pryce si unì al team a metà stagione e ottenne un secondo posto al Norisring.

Ron Dennis, sulla scia del successo della sua squadra in Formula 2, pianificò poi una squadra di Formula 1 che sarebbe stata chiamata Token e avrebbe debuttato nel 1974. Ma l'inizio fu un disastro, e mentre era già in ritardo per l’inizio della stagione, lo sponsor principale Motul si ritirò costringendolo a trovare un nuovo investitore per poter finire la macchina. Pryce guidò nella GP non di campionato a Silverstone, ma la Token RJ02 era incompleta, e corse senza airbox o coperchio del motore. Pryce era ben lontano da avere un buon ritmo, ma in qualche modo la squadra trovò un finanziatore e iscrisse Pryce per il Gran Premio del Belgio, la prima gara del massimo campionato per lui e per la squadra. Pryce si qualificò ma si ritirò dopo una collisione con la Tyrrell di Jody Scheckter. Pryce era anche pronto per guidare a Monaco, ma fu rifiutato dagli organizzatori poiché troppo inesperto. Pryce poi trovò un posto per la gara di supporto di Formula 3 proprio a Monaco, che dominò, vincendo con oltre 20 secondi di vantaggio.


Ironicamente, essere rifiutato per il Gran Premio di Monaco ha aiutato Pryce. In seguito ricordò: "Ho avuto dubbi sul fatto che stessi facendo la cosa giusta, perché mi è stato fatto notare che non avevo altra alternativa che vincere la gara di F3. Se non l'avessi fatto, sentivo che avrebbe potuto compromettere le mie possibilità di ottenere il sostegno di Token".

La performance di Pryce in F3 impressionò il team manager della Shadow, Alan Rees, che sentiva che Pryce possedeva un talento raro. Il suo team era alla ricerca di un sostituto adeguato per il loro pilota Peter Revson, che aveva perso la vita in un incidente nei test a Kyalami all'inizio di quell'anno. Pryce si unì volentieri a Shadow per lasciare il malandato team Token.

Pryce si adattò bene al team di Northampton e legò bene con i meccanici. Rees diede dei consigli a Pryce facendogli scordare il suo entusiasmo per il sovrasterzo, trasformandolo in un pilota regolare. "Ma sembro così lento", disse Pryce, ma le tabelle dei tempi dicevano il contrario.

Pryce with his new team Shadow, wearing his distinctive helmet with five black lines and the Welsh flag. – Copyright © The Cahier Archive

Trevor Foster, un meccanico della squadra ha ricordato: "A Digione, la gente si avvicinava e gli scattava foto, ma lui se ne stava seduto in fondo al garage, senza capire perché la gente volesse sapere così tanto di lui. Aveva un contegno tranquillo, ma era un vero cuor di leone e molto aggressivo in pista. Aveva un'incredibile abilità naturale".

Pryce ha ottenuto i suoi primi punti in F1 con un 6° posto al Gran Premio di Germania al Nürburgring. Pryce si qualificò anche in modo impressionante in 3° posizione al Gran Premio di Francia, ma si ritirò dopo una collisione con la Brabham di Carlos Reutemann e la Hesketh di James Hunt. Poiché Token si ritirò prima della fine della stagione 1974, Pryce finì la classifica piloti al 18º posto.

Durante la stagione 1975, Pryce divenne il primo gallese a vincere un Gran Premio, anche se non di campionato. A Brands Hatch, si qualificò in pole e vinse dopo aspre battaglie con Ronnie Peterson e Jacky Ickx.

Pryce mostrò al mondo il suo talento anche nelle gare di campionato. Si qualificò clamorosamente in 2a posizione per il Gran Premio di Monaco, ma durante la gara, toccò la barriera e dovette ritirarsi. Una delusione simile è arrivata a Silverstone, dove Pryce ottenne la sua prima pole position. Pryce stava dominando la gara, ma fu uno dei primi a scivolare fuori pista quando iniziò la pioggia. Pryce conquistò il suo primo podio nel Gran Premio d'Austria e raccolse punti in Belgio, Paesi Bassi, Germania e Italia, terminando la stagione al 10° posto.

Pryce en route to a podium in the DN5B, Brazilian Grand Prix 1976 – Copyright © The Cahier Archive

Nella prima gara della stagione 1976 Pryce raccolse immediatamente un podio in Brasile, ma quando i regolamenti per le auto furono improvvisamente cambiati, la Shadow perse gran parte della sua competitività dovendo abbassare l’airbox e spostare l’ala posteriore in avanti. La stagione fu quindi un po' una delusione; Pryce ottenne punti solo nei Gran Premi di Gran Bretagna e Olanda, terminando la stagione al 12° posto. Il compagno di squadra Jean-Pierre Jarier non segnò punti per tutta la stagione e lasciò la Shadow per il neonato team ATS per il 1977.

Pryce nel frattempo fu avvicinato da Colin Chapman per unirsi alla Lotus per il 1977, ma Pryce esitò, poiché si sentiva fedele al team Shadow, e poco si sapeva dell'effetto suolo della Lotus che avrebbe preso d'assalto le stagioni 1977 e 1978.

Pryce in the Shadow DN8, Dutch Grand Prix 1976 – Copyright © The Cahier Archive

Pryce rimase con Shadow e fu saldamente il suo uomo di punta per la stagione 1977. Il team ebbe problemi finanziari e fu costretto ad assumere il pilota italiano Renzo Zorzi. La Shadow del 1977 non era una vettura di punta, ma Pryce mostrò quanto fosse bravo nella gara di apertura in Argentina, ma si ritirò dal gruppo di testa per un guasto al cambio. Pryce era al secondo posto durante il Gran Premio del Brasile, ma ancora una volta fu costretto al ritiro, questa volta con un guasto al motore.

E poi arrivò il Gran Premio del Sudafrica a Kyalami. Pryce registrò il tempo più veloce nella sessione di prove del mercoledì, ma si qualificò solo al 15° posto. Allo spegnimento delle luci, Pryce ha una partenza terribile finendo ultimo dopo il primo giro della gara, ma si fa rapidamente strada attraverso il campo. Al 18° giro, Pryce era passato dal 22° al 13° posto. Ma al 22° giro si verificò uno degli incidenti più cruenti della Formula 1.

Il compagno di squadra di Pryce, Zorzi, si fermò sul lato sinistro del rettilineo di partenza con un guasto al motore. La Shadow prese fuoco e due commissari sul lato opposto della pista scavalcarono il muro dei box portando gli estintori per spegnere un fuoco apparentemente innocuo. Proprio mentre i due iniziavano la loro corsa per attraversare la pista, Hans-Joachim Stuck e Tom Pryce sfrecciarono attraverso l'ultima curva chiamata 'The Kink' e iniziarono la loro salita cieca verso il rettilineo di partenza.

Stuck mancò il primo commissario per pochi millimetri sterzando a destra per evitare il secondo commissario. Pryce stava seguendo Stuck così da vicino che non ebbe il tempo di reagire quando l'auto di Stuck schizzò a destra. La Shadow di Pryce colpì frontalmente il 19enne Frederik Jansen van Vuuren a 270 chilometri orari. Il corpo di Van Vuuren fu scaraventato in aria, mentre l'estintore da 18 chilogrammi colpì Pryce in pieno volto. Come Van Vuuren, Pryce morì all'istante. Il casco di Pryce fu strappato dall'impatto con l'estintore, che poi tranciò la barra di ribaltamento della sua Shadow, parti della quale colpirono la Ferrari di Lauda.

La Shadow con Pryce immobile al suo interno viaggiava ancora ad alta velocità, con il piede di Pryce ancora sull'acceleratore. Raschiò le barriere e tornò in pista, colpendo la Ligier di Jacques Laffite. Le due auto sbatterono contro le barriere. Quando la polvere si posò, solo Laffite uscì dalla sua auto.

Niki Lauda vinse la gara, la sua prima vittoria dal suo incidente quasi fatale al Nürburgring nel 1976. Inizialmente la definì la più grande vittoria della sua carriera, ma tutta quella gioia svanì dopo aver saputo della morte di Pryce.

Il defunto Alan Henry, per Motorsport Magazine, ha scritto: "Tom Pryce. Questo uomo gentile delle corse automobilistiche è stato abbattuto nel fiore degli anni, lasciandoci solo fugaci scorci di ciò che un giorno avrebbe potuto raggiungere. La sua guida rispecchiava la sua personalità - semplice ed entusiasta, condita con qualità da star".

Pryce aveva solo 27 anni. Prima della sua ultima gara, ha detto a un giornalista: "Ho paura della morte, per quello che potrebbe fare a coloro che mi lascio alle spalle". La moglie di Pryce, Fenella, stava guardando dalla tribuna quando è avvenuta la tragedia. Tom Pryce fu sepolto nel villaggio di Otford, nel Kent, vicino alla chiesa dove lui e Fenella si erano sposati due anni prima

Articolo originale su jaapgrolleman.com


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